BenBits, producent van suikervrije kauwgom, heeft zijn productie verplaatst van Italië naar Nederland. De nieuwe fabriek in Heerhugowaard produceert plasticvrije, plant-based kauwgompjes in de vorm van een zeeschildpadje. Duurzaamheid en grip op de keten zijn leidend.

Tekst: Marjan Hammink | Fotografie: Yvonne Apeldoorn

In de aangenaam naar pepermunt geurende hal staat BenBits directeur en mede-aandeelhouder Milan Dontje te stralen bij zijn overzichtelijke productielijn: “Dat BenBits blijft verduurzamen vind ik belangrijk. Door de productie van Italië naar Nederland te halen zetten we daarin een belangrijke stap: we werken alleen maar met natuurlijke ingrediënten.” Noch in de kauwgom zelf, noch in de verpakking wordt plastic verwerkt. Ook de vorm is allerminst gangbaar, want de kauwgompjes zien eruit als kleine zeeschildpadjes. Dontje: “Uitdagend, jazeker, maar naar mijn idee een duurzame uitstraling.”

Nieuw leven

Nadat BenBits in de jaren 70 en 80 revolutionair durfde te zijn met de introductie van suikervrije kauwgom, raakte het merk langzaam in de vergetelheid. Totdat investeerder Nederlands MerkGoed er vorig jaar aandacht voor kreeg en contact zocht met chocolade-ondernemer Arthur Dontje van Dobla uit Heerhugowaard. Diens zoon Milan had het lef om samen met Nederlands MerkGoed het merk BenBits nieuw leven in te blazen: “Maar dan wel met als vertrekpunt een plasticvrije en duurzame productie en verpakking. Een hele puzzel. We zijn maandenlang met de voorbereiding bezig geweest.”

Natuurlijke gom

De nieuwe BenBits bevat uitsluitend natuurlijke gom (chicle), afkomstig uit Mexicaanse Chicozapote of Sapodilla gombomen. Door met een mes kruislingse sneden in de bast te maken haalt een zogeheten Chiclero de vloeibare gom uit de bomen. Dit oogsten kan pas na acht jaar. Met dit natuurlijke bestanddeel vermijdt de fabrikant synthetische gom met Styreen Butadieen Rubber (SBR)-rubber, vaak gebruikt in bijvoorbeeld banden, houtlijm, condooms en waxinelichtjes. Ook polyvinylacetaat, een synthetische hars, is niet terug te vinden in de natuurlijke kauwgom. Bovendien is de verpakking van BenBits geheel plasticvrij.

Stansen

Om kauwgompjes te kunnen maken van het ingekookte sap, is de doorvoersnelheid van de dikke massa cruciaal. Na het kneden van de massa en het mengen met de smaakstoffen, wordt het materiaal tussen een aantal walsen op een rustig tempo op de juiste dikte gevormd. Vervolgens loopt de lange kauwgomplak over een stans, waar nét niet helemaal doorheen gestanst wordt om de mat met schildpadjes intact te houden en ­aankoeken van de vormen te voorkomen. Daarna verdwijnen de plakken in een trommel, waarna met een trilzeef de zeeschildpadjes uiteindelijk vrijkomen. Snijafval gaat het productieproces weer in.

De zeeschildpadjes zijn een uitdagende vorm, jazeker, maar naar mijn idee een duurzame ­uitstraling
Milan Dontje, BenBits

Smaken

“Per week maken we nu zo’n duizend kilo kauwgum, en nee, dat is in vergelijking met de grote merken niet veel”, aldus Dontje. Ondertussen wordt het product al wel in een flink aantal winkels verkocht. Er zijn twee smaken: Fresh Spearmint en Smooth Peppermint. Samen met patissier Bart de Gans test Dontje nieuwe smaken, zoals rozen, matcha en chocola. Op de vraag of ook de populaire smaak ‘salmiak’ uit de jaren 80 weer terugkomt, kon Dontje voorzichtig positief antwoorden.

________________________________________________

Kort geding grote jongens

Vorig jaar stapte concurrent Perfetti Van ­Melle naar de Reclame Code Commissie, omdat het bedrijf vond dat BenBits zijn claim van ‘natuurlijk’ en ‘plasticvrij’ niet kon ­waarborgen. De commissie ging daar in eerste instantie in mee. BenBits legde die uitspraak naast zich neer omdat die in de ogen van BenBits niet relevant was voor het huidige product dat op de markt wordt gebracht en de communicatie daaromtrent. Om toch sancties te proberen af te dwingen, besloot Perfetti Van Melle vervolgens naar de Amsterdamse rechtbank te stappen. Maar BenBits produceert nu een nieuwe variant van zijn plasticvrije kauwgom, waarvan de samenstelling door gecertificeerd laboratorium Beta Analytics is onderzocht op de aanwezigheid van synthetische delen. Uit deze testen blijkt dat er geen synthetische stoffen zijn aangetroffen in zowel de gombase als de BenBits kauwgom. Doordat de gom uit de vernieuwde kauwgom op een andere manier gewassen wordt, worden reststoffen uit de gomboom beter uit de gombasis verwijderd, zo rapporteerde Beta. Uiteindelijk besloot de rechter op 15 juli 2022 dat BenBits kauwgom de claims ’natuurlijk’, ’plasticvrij’ en ’plantaardig’ en ’natuurlijk afbreekbaar’ mag voeren. Eigenlijk zou volgens de rechter een derde onderzoek naar de kauwgom nodig zijn, maar stelde dat een kort geding daarvoor geen ruimte biedt. Het is volgens de rechter niet aannemelijk dat de belangen van een kauwgomgigant als Perfetti, met een marktaandeel van 43 %, zijn geschaad door de uitingen van BenBits. Perfetti gelijk geven zou de bedrijfsvoering van het piepkleine BenBits zwaar geschaad hebben.

plasticvrij